Why America’s controls on sales of AI tech to China are so leaky


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gINA RAIMONDO semblait frustrée lorsqu'elle est montée sur scène au Reagan National Defence Forum en Californie en décembre. Le ministère du Commerce, qu'elle dirige, venait de durcir les restrictions sur la vente de semi-conducteurs américains à la Chine. Mais Nvidia, le fabricant de puces le plus précieux au monde, a immédiatement commencé à développer une nouvelle intelligence artificielle, légèrement moins puissante (IA) puce destinée au marché chinois, auquel les restrictions ne s'appliqueraient pas. « Si vous repensez une puce… cela permet [China] faire IAje vais le contrôler dès le lendemain », a prévenu Mme Raimondo.

C'était explosif, étant donné qu'il avait fallu une année complète à son département pour retravailler les restrictions afin de mettre fin à la solution de contournement précédente de Nvidia. Néanmoins, la campagne américaine contre la technologie chinoise, menée depuis cinq ans, s'intensifie. Plus tôt ce mois-ci, il a été rapporté que Jensen Huang, le directeur général de Nvidia, et deux autres patrons de puces avaient été convoqués pour témoigner devant le Congrès au sujet de leurs activités en Chine. Le 19 janvier ABBun groupe industriel suisse, a révélé que les législateurs américains enquêtaient sur ses liens avec la Chine. ABB a déclaré qu'il coopérait à l'enquête; Nvidia a déclaré qu'elle travaillait en étroite collaboration avec le gouvernement pour garantir le respect des contrôles à l'exportation.

Ni les démocrates ni les républicains ne devraient céder. En cette année d’élection présidentielle, Joe Biden, le président démocrate impopulaire, ne peut pas se permettre de paraître faible à l’égard de la Chine. Son prédécesseur républicain et principal rival, Donald Trump, a longtemps été le détracteur en chef de la Chine aux États-Unis. Les faucons chinois à Washington veulent contrecarrer les efforts chinois visant à contourner les règles et à recréer les capacités technologiques nécessaires dans le pays. Pourtant, le bilan mitigé des contrôles à l’exportation jusqu’à présent montre pourquoi des mesures plus sévères seront difficiles à concevoir – et pas nécessairement plus efficaces.

La Chine a trouvé des moyens de contourner les contrôles existants. Au grand dam de Mme Raimondo, par exemple, il est possible de former IA des modèles utilisant des semi-conducteurs qui ne sont pas forcément à la pointe, à condition d'en avoir suffisamment. Si la vente d’une puce qui peut « faire IA” doit être interdit, comme elle le laisse entendre, l'Amérique doit restreindre le flux d'une gamme beaucoup plus large de microprocesseurs vers la Chine.

Le choc chinois

Il est difficile de savoir à quel point cela est plus large. Les statistiques commerciales ne ventilent pas les unités de traitement graphique (GPUs) utilisé pour s'entraîner et courir IA modèles issus du plus grand flux de circuits intégrés. Mais on peut se faire une idée de l'ampleur d'une telle interdiction en examinant les états financiers de Nvidia, qui vend une gamme de GPUs. Elle a réalisé entre 21 et 26 % de ses revenus en Chine ces dernières années. Au cours des neuf mois précédant octobre, la société a encaissé 8,4 milliards de dollars sur le marché chinois. Presque tous les produits de Nvidia peuvent être utilisés pour « faire IA». M. Huang a déclaré que son entreprise n’avait aucune « éventualité » si elle était coupée de la Chine. Ce mois-ci, il a effectué sa première visite dans le pays en quatre ans.

Une autre difficulté pour l’Amérique vient de l’application de la loi. Le ministère du Commerce est habilité à punir toute transgression qu'il découvre. L'année dernière, Seagate, un fabricant de disques durs, a été condamné à une amende de 300 millions de dollars pour avoir prétendument enfreint les contrôles à l'exportation en envoyant des composants à Huawei, un champion technologique chinois inscrit sur la liste noire. Mais ce sont les fabricants de puces eux-mêmes qui sont en grande partie responsables de l’application des règles. Cela implique de veiller à ce que leurs clients ne soient pas, en fait, une façade pour des entités chinoises avec lesquelles le commerce est interdit. Bonne chance avec ça. « Vous disposez d’appareils et de technologies de la taille d’une pièce de monnaie, largement disponibles dans le commerce et impossibles à distinguer des technologies contrôlées, distribuées sur la planète », explique Kevin Wolf, avocat américain et ancien fonctionnaire.

Le résultat est une situation propice à la contrebande, qui, selon les experts, est impossible à quantifier mais qui est sans aucun doute répandue. Cela encourage également le transbordement. Les entreprises des pays qui n’ont pas adhéré au régime américain de contrôle des exportations, comme Singapour, peuvent acheter des puces et les envoyer à des entités chinoises à l’insu des entreprises américaines ou du ministère du Commerce. Les résultats trimestriels les plus récents de Nvidia pour 2023 montrent que ses ventes à Singapour ont été multipliées par cinq par rapport à la même période en 2022, plus rapidement que partout ailleurs.

Parmi tous les clients en Chine, celui qui est le mieux placé pour utiliser de telles solutions de contournement pour obtenir les puces dont il a besoin est l'Armée populaire de libération. Si l'un des principaux objectifs des États-Unis est de refuser à la Chine l'accès aux technologies avancées pour développer des armes militaires, IA, c'est probablement un échec. Au lieu de cela, les contrôles augmentent le coût pour les acheteurs chinois d'acquérir des produits américains. IA puces. Cela aligne à son tour le secteur technologique chinois sur la politique de développement technologique local de son gouvernement. Les géants chinois de la technologie préféraient acheter des technologies américaines de meilleure qualité plutôt que d’investir dans la recherche et le développement. Leurs motivations ont changé.

La preuve la plus claire que cela se produit vient de Huawei. L’entreprise, dont l’activité principale est la fabrication d’équipements de télécommunications, a été ciblée pour la première fois par les États-Unis en 2019 pour avoir prétendument enfreint les sanctions contre l’Iran. Une mesure appelée « règle sur les produits directs étrangers » (FDPR) a coupé Huawei de toutes les puces produites à partir de la technologie américaine (c'est-à-dire pratiquement toutes les puces sophistiquées). En 2022, le FDPR a été déployé contre l'ensemble des Chinois IA industrie, et élargi en octobre pour englober un plus large éventail de IA des puces et des outils de fabrication de puces, et d'exiger des licences pour expédier des produits vers des pays tels que les Émirats arabes unis (mais pas Singapour), qui sont censés servir d'intermédiaires pour les acheteurs chinois.

Avant d'être mis sur liste noire, Huawei faisait fabriquer ses microprocesseurs par TSMC, un fabricant de puces sous contrat géant taïwanais. Il a dépensé 5,4 milliards de dollars TSMC-fabriqué des puces en 2020, avant que les contrôles américains sur les exportations ne soient étendus à l'entreprise taïwanaise. Aujourd'hui, elle fait davantage d'affaires avec SMICle plus grand fabricant de puces en Chine. SMICOn pensait que les capacités de TSMC. Mais l’année dernière, il est apparu que la société fabriquait un modèle conçu par Huawei. IA puce, l'Ascend (et une puce pour smartphone, le Kirin, qui a soulevé de nombreux sourcils occidentaux après que Huawei a lancé de manière inattendue un combiné le contenant en septembre).

Leur accès aux semi-conducteurs étrangers étant restreint, les Chinois IA les entreprises se tournent désormais vers Huawei et SMIC pour les chips. Le gouvernement chinois les encourage et continue d’inonder l’industrie de subventions dans l’espoir de créer une industrie capable de rivaliser avec Nvidia et d’autres sociétés américaines. Les contrôles à l’exportation ont en effet contraint la Chine à recourir au remplacement des importations.

Les concepteurs des systèmes de contrôle américains en avaient prévu une partie. C’est pourquoi, dès le début, ils ont également ciblé la capacité de la Chine à recréer une technologie de pointe chez elle. Les contrôles restreignent le commerce non seulement des puces elles-mêmes, mais également des outils utilisés pour les fabriquer. Cela a nécessité de faire appel à des alliés tels que les Pays-Bas et le Japon, pays d'origine de nombreux fabricants d'outils. Comme pour les puces, les contrôles des outils imposent des limites à la sophistication des équipements pouvant être vendus aux acheteurs chinois. Et comme pour les puces, la sophistication d’un outil pour être soumis aux contrôles a fait l’objet d’intenses débats.

Un investissement lourd dans la lumière

Les machines critiques sont celles utilisées pour graver des transistors sur des tranches de silicium. Les équipements les plus avancés de ce type sont fabriqués et vendus exclusivement par ASML, une entreprise néerlandaise, et est bloquée depuis des années en Chine. Mais les anciennes générations de ces outils de lithographie peuvent toujours être vendues aux acheteurs chinois. ASMLLes ventes de en Chine ont considérablement augmenté au cours de l'année écoulée, tout comme celles des entreprises qui produisent d'autres outils de fabrication de puces. Au cours du trimestre le plus récent, les ventes chinoises représentaient près de la moitié des ventes. ASMLle chiffre d'affaires total. D'autres fabricants d'outils vendent également une grande partie de leurs produits en Chine (voir graphique).

image: L'économiste

Mais, comme pour les puces, les contrôles à l’exportation incitent fortement les fabricants d’outils chinois à investir pour rattraper leur retard technologique par rapport à leurs concurrents étrangers. Les ventes des fabricants d'outils nationaux connaissent déjà une croissance rapide. Le 15 janvier l'un d'eux, NAURAqui fabrique d'autres outils de gravure, a déclaré s'attendre à ce que son chiffre d'affaires augmente de près de 50 % en 2023.

La campagne américaine contre la technologie chinoise pourrait donc s’avérer à la fois inefficace et contre-productive. Inefficace, car la Chine se montre habile à exploiter les failles. Et contre-productif, car cela conduit à la création d’une industrie chinoise plus sophistiquée. Cela peut également reposer sur une hypothèse erronée : selon laquelle le futur équilibre des forces économiques et militaires dépend de IAet cela IA dépend de la puissance de calcul. « Ce ne sont que des suppositions », souligne Chris Miller, historien de la technologie à l’université Tufts de Boston. Il est loin d'être clair que IA aura une importance stratégique. Et même si c’était le cas, la puissance de calcul ne serait peut-être pas le facteur prépondérant dans son développement. Comme le souligne M. Miller, le punch coûte cher, alors IA les développeurs essaieront de l’utiliser avec le plus parcimonie possible.

Malgré tout cela, l’Amérique semble susceptible de renforcer ses contrôles à l’exportation. ai chips, comme Mme Raimondo l'a pratiquement promis en décembre. Et les législateurs républicains envisagent encore des contrôles plus étendus. Certains d’entre eux voient une nouvelle menace venant de l’autre extrémité du spectre de sophistication, qui relève moins de la puissance techno-militaire de la Chine que de sa puissance économique. Les puces sont nécessaires en volumes croissants en tant que composants dans tout, des véhicules électriques et pompes à chaleur aux réseaux électriques. D’ici 2027, la Chine pourrait produire près de 40 % de ces semi-conducteurs, estime le cabinet d’études TrendForce. Les contrôles actuels à l'exportation ne font rien pour freiner la domination de la Chine sur ce secteur, qui utilise une grande partie de la technologie américaine plus ancienne.

Trois républicains du Congrès, Mike Gallagher, Elise Stefanik et Michael McCaul, travaillent ainsi sur un projet de loi qui obligera le ministère du Commerce à couper la Chine de toute la technologie américaine des puces, et pas seulement des technologies les plus avancées. Il sera difficile d’obtenir le soutien des alliés pour une politique aussi extrême. Les entreprises japonaises et néerlandaises – ainsi que leurs gouvernements – s’indignent même face aux contrôles poreux qui sont en place aujourd’hui. Mais si M. Trump, un sceptique en matière d’alliance, revient au pouvoir, le manque de soutien n’aura probablement aucune importance.

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