The End Is Coming for Trump’s GOP Rivals


Le froid polaire qui a bouleversé le dernier week-end du caucus républicain de l'Iowa a mis fin en beauté à un concours qui semblait gelé depuis des mois.

Ce groupe s’est senti particulièrement sans vie, non seulement parce que l’ancien président Donald Trump a conservé une avance imposante et apparemment inébranlable dans les sondages. Cet avantage s'est confirmé samedi soir lorsque le Registre des MoinesNBC et Mediacom Iowa ont publié leur très attendu sondage final pré-caucus montrant Trump à 48 pour cent et, dans une bataille lointaine pour la deuxième place, Nikki Haley à 20 pour cent et Ron DeSantis à 16 pour cent.

Le caucus a également manqué d’énergie, car les rivaux de Trump, de plus en plus nombreux, n’ont jamais semblé avoir le cœur de plaider contre lui. “Je pense qu'il y avait en fait un électorat décent qui avait soutenu Trump dans le passé mais qui était intéressé à chercher quelqu'un d'autre”, m'a dit Douglas Gross, un militant républicain de longue date qui a présidé la campagne de Mitt Romney en 2012 dans l'Iowa. Mais ni DeSantis ni Haley, ajoute-t-il, n'ont trouvé de message qui en a déloge presque suffisamment du favori. “Trump s'est présenté comme président sortant, si vous voulez, et a dominé les médias si habilement que cela a retiré beaucoup d'énergie à la course”, a déclaré Gross.

Rétrospectivement, les limites strictes de la course au Parti Républicain ont été établies lorsque les candidats se sont réunis pour leur premier débat en août dernier (sans Trump, qui a refusé d’assister à tout débat). Le moment crucial est survenu lorsque Bret Baier, de Fox News Channel, a demandé aux candidats s’ils soutiendraient Trump en tant que candidat même s’il était reconnu coupable d’un crime « par un tribunal ». Tous les prétendants présents sur scène ont levé la main pour indiquer qu'ils feraient, à l'exception de Chris Christie et Asa Hutchinson, deux tirs lointains en périphérie de la course. Avec cette déclaration, les candidats ont effectivement placé hors des limites la question de savoir si Trump est apte à être à nouveau président – ​​la question la plus importante à laquelle seront confrontés les Républicains en 2024.

Cet échec collectif a conduit Christie à porter un jugement moral dévastateur sur le terrain lorsqu'il a quitté la course la semaine dernière : « Quiconque ne veut pas dire qu'il n'est pas apte à être président des États-Unis est lui-même inapte à être président des États-Unis. » Mais même en termes politiques pratiques, le choix de ne pas aborder directement la forme physique de Trump a poussé ses principaux rivaux à se démener pour trouver une autre manière de contraster avec le favori.

Au fil du temps, DeSantis a construit une critique cohérente de Trump, bien que très idiosyncrasique. DeSantis se présente contre Trump par la droite, insistant sur le fait qu’on ne peut plus faire confiance à l’homme qui a conçu et articulé le programme « L’Amérique d’abord » pour le faire avancer. Lors de ses dernières apparitions dans l'Iowa, lors de son débat sur CNN avec Haley la semaine dernière et lors d'une assemblée publique de Fox, DeSantis a critiqué le bilan présidentiel de Trump et son programme 2024 comme étant insuffisamment conservateurs en matière d'avortement, de droits LGBTQ, de dépenses fédérales, de confrontation à la bureaucratie et de fermeture du pays. pendant la pandémie. Il a même accusé Trump de ne pas avoir expulsé suffisamment d’immigrés sans papiers et de ne pas avoir construit suffisamment de son mur frontalier emblématique.

Sur les questions où des politiciens du centre ou de gauche accusent Trump d’extrémisme, DeSantis inverse l’accusation : Le problème, affirme-t-il, est que Trump n’a pas été assez extrême. Le moment qui résume le mieux l’approche de DeSantis est survenu lors du débat de CNN de la semaine dernière. À un moment donné, les modérateurs l'ont interrogé sur l'affirmation de l'avocat de Trump selon laquelle il ne peut être poursuivi pour quelque action présidentielle que ce soit, y compris pour avoir ordonné l'assassinat d'un rival politique, à moins qu'il ne soit d'abord mis en accusation et condamné. DeSantis a insisté sur le fait que le problème était qu’au pouvoir, Trump avait fait preuve de trop de retenue dans l’exercice de l’autorité présidentielle unilatérale. Il s’est plaint que Trump n’avait pas fait appel à la Garde nationale face aux objections des responsables locaux pour étouffer les troubles civils lors des manifestations Black Lives Matter après le meurtre de George Floyd en 2020. Lorsque DeSantis a rendu visite aux bénévoles de la campagne vendredi dernier, il s'est plaint avec indignation « ce n'est tout simplement pas vrai » qu'il a été indulgent avec Trump ces derniers jours. « Si vous avez regardé le débat », a déclaré DeSantis aux journalistes, « j’ai dénoncé BLM, pas la construction du mur, la dette, pas l’assèchement du marais, Fauci, toutes ces choses. »

Peut-être que la perspective d’une défaite imminente a concentré les esprits, mais DeSantis, lors de sa dernière traversée de l’Iowa, a proposé des explications perspicaces sur les raisons pour lesquelles ces attaques contre Trump ont échoué. La première est que Trump a étouffé les débats en refusant d’y participer. “C'est différent pour moi de faire ça devant une caméra plutôt que d'être là”, a déclaré DeSantis aux journalistes. “Lorsque vous avez un affrontement, vous devez le couvrir, et cela devient quelque chose dont les gens commencent à parler.” L’autre problème, a-t-il soutenu, est que les médias conservateurs comme Fox News agissent comme « une garde prétorienne » qui réprime les critiques à l’égard de Trump, même de droite.

Ce sont des observations convaincantes, mais incomplètes comme explication. Le plus gros problème de DeSantis est peut-être que l’univers des électeurs qui veulent le trumpisme mais ne pensent pas que l’on puisse compter sur Trump pour le réaliser est beaucoup plus petit que ce que le gouverneur de Floride avait espéré. Un des principaux conseillers de Trump m’a dit que les combats dans lesquels Trump s’est engagé en tant que président rendent presque impossible de convaincre les conservateurs qu’il n’en fait pas vraiment partie. Bob Vander Plaats, un éminent leader évangélique de l'Iowa qui a soutenu DeSantis, m'a également dit qu'au milieu de toutes les batailles de Trump avec la gauche, il est plus facile d'essayer de convaincre les conservateurs évangéliques que l'ancien président ne peut pas gagner en novembre que qu'il a abandonné. leurs causes.

L'analogie que j'ai utilisée avec la stratégie de DeSantis est que Trump est comme un camion Mack qui fonce sur la voie d'extrême droite de la politique américaine, et que plutôt que d'essayer de passer dans tout l'espace qui lui reste au centre de la route, DeSantis a a essayé de le dépasser sur l'épaule droite. Il n'y a tout simplement pas beaucoup de place là-bas.

Malgré cela, les plaintes de DeSantis à l'égard de Trump ressemblent à un argument final de Perry Mason, comparé au dossier étouffé et vaporeux que Haley a présenté contre lui. Le choix de DeSantis de se présenter à la droite de Trump a créé un vide que Haley, en grande partie grâce à ses performances efficaces lors des premiers débats, a comblé avec les éléments de la coalition républicaine qui ont toujours été les plus douteux à l'égard de Trump : les modérés, les banlieusards, les électeurs ayant fait des études universitaires. Mais ce n’est pas une coalition assez grande pour gagner. Et elle a marché sur des œufs en essayant d’atteindre au-delà de cet univers les électeurs républicains qui sont généralement favorables à Trump mais qui ont commencé la course peut-être ouverts à une alternative – ce que le sondeur chevronné du Parti républicain Whit Ayres appelle la circonscription « peut-être Trump ».

La chose la plus remarquable dans la façon dont Haley parle de Trump est qu’elle évite presque toujours les jugements de valeur. Il est temps de changer de génération, dira-t-elle, ou je serai un candidat plus fort aux élections générales qui attirera davantage de candidats républicains de haut en bas des urnes.

Lors du débat sur CNN de la semaine dernière, Haley a augmenté le ton lorsqu'elle a déclaré que, bien sûr, Trump avait perdu les élections de 2020 ; que le 6 janvier était un « jour terrible » ; et que les affirmations de Trump sur l’immunité absolue étaient « ridicules ». Ces commentaires pointus offraient probablement un aperçu momentané de ce qu’elle pensait réellement de lui. Mais dans les jours cruciaux précédant le caucus, Haley est revenue à ses dissensions prudentes et sans valeurs. Lors d’une assemblée publique téléphonique à la fin de la semaine dernière, elle a déclaré que les « dures vérités » auxquelles les Républicains devaient faire face étaient les suivantes : même si « le président Trump était le bon président au bon moment » et « je suis d’accord avec beaucoup de ses politiques », il n’en restait pas moins que « à tort ou à raison, le chaos le suit ». Parlez d’enlever les gants.

Jennifer Horn, ancienne présidente du Parti républicain du New Hampshire et devenue une fervente critique de Trump, m'a dit : « Elle ne porte aucun jugement moral ou éthique contre Trump. De n'importe qui, vraiment, mais nous parlons d'elle. Elle dit que le chaos le suit « à tort ou à raison ». Qui s'en soucie? Personne ne se soucie du chaos. Ce n’est pas le problème avec Trump. Il est tordu; il est criminel ; il a incité à l'insurrection. C’est le cas contre Trump. Et si son soi-disant adversaire le plus fort ne défend pas Trump, pourquoi les électeurs devraient-ils le faire?»

Gross, militant républicain de longue date, soutient Haley, mais même lui est perplexe devant sa réticence à formuler une critique plus ferme du favori. «Je ne sais pas quel est son argument», m'a dit Gross. « Je suppose que c'est : débarrassez-vous du chaos. Elle doit présenter des arguments solides expliquant pourquoi elle est l'alternative, et cela doit inclure un élément de jugement.

La réticence de DeSantis et Haley à affronter pleinement l’ancien président a créé un champ de bataille électorale totalement asymétrique, car Trump n’a montré aucune hésitation à attaquer l’un ou l’autre. Le super PAC associé à la campagne de Trump a passé des mois à harceler DeSantis sur des questions telles que le soutien à la création d'un État pour Porto Rico et la réduction de la sécurité sociale. Ces dernières semaines, le camp de Trump a diffusé des publicités accusant Haley d'augmenter les impôts et d'être faible en matière d'immigration. En réponse, DeSantis et Haley ont dépensé beaucoup plus d’argent pour s’attaquer l’un l’autre que pour critiquer, voire réfuter, Trump. Rob Pyers, un analyste du California Target Book non partisan, a calculé que le principal super PAC soutenant Trump a dépensé 32 millions de dollars combinés en publicités contre Haley et DeSantis ; ils se sont frappés mutuellement avec un total de 38 millions de dollars de publicités négatives provenant des super PAC associés à leurs campagnes. Pendant ce temps, les super PAC de Haley et DeSantis n’ont dépensé qu’un peu plus d’un million de dollars en publicités ciblant Trump, qui les devance de 50 points dans les sondages nationaux.

La réplique la plus acerbe de Haley à toutes les attaques de Trump a été de dire qu'il déforme son bilan. Pendant le débat sur CNN, Haley vanté de manière métronomique un site Web appelé DeSantislies.com, mais si elle a une page similaire sur Trump, elle ne l'a pas mentionné. (Sa campagne n'a pas répondu à la question de savoir si elle envisageait de créer un tel site.)

“Le traiter de menteur en ce moment est sa plus grande réticence, mais je ne pense tout simplement pas que les électeurs du GOP se soucient des menteurs”, m'a dit Horn. « Si elle s'est engagée dans une véritable bataille avec lui ces derniers jours [before New Hampshire], ce serait fascinant à voir. Le fait qu'elle ne recule pas, le fait qu'elle ne mène pas la campagne la plus forte possible alors qu'elle arrive ici, me fait me demander si elle est aussi incertaine que moi de sa capacité à gagner.»

Certains stratèges républicains sont favorables à cette approche prudente de Trump, en particulier celle de Haley. Un ancien collaborateur de l’un des principaux rivaux de Trump lors de la campagne électorale de 2016 m’a déclaré que « personne n’a trouvé un message pouvant être diffusé à la télévision qui fasse que les Républicains aiment moins Trump ». Certains autres vétérans des précédents concours du GOP estiment que Haley et DeSantis avaient raison d’essayer initialement d’éclipser l’autre et de créer une course en tête-à-tête avec Trump. Et pour Haley, il y a aussi au moins quelques arguments en faveur du maintien de ses arguments les plus solides contre Trump pour les primaires du 23 janvier dans le New Hampshire, où un électorat plus modéré pourrait être plus réceptif que la population conservatrice et fortement évangélique qui participe habituellement au caucus.

“Elle doit dessiner des contrastes beaucoup plus nets”, m'a dit Gross. « Et pour être juste envers elle, une fois qu’elle sera sortie d’ici, peut-être qu’elle le fera. Ce qu'elle me semble, c'est qu'elle est incroyablement disciplinée et calculatrice. Donc, je pense que vous allez voir une modulation.

DeSantis a le plus à perdre dans l'Iowa, car une mauvaise performance mettra presque certainement fin à sa campagne, même s'il essaie d'insister sur le contraire pendant quelques semaines. Pour Haley, les résultats ne sont pas aussi importants car quoi qu’il arrive ici, elle aura une autre occasion de créer un élan dans le New Hampshire, où les sondages montrent qu’elle monte au même niveau que les cratères DeSantis. Pourtant, si Haley ne peut ou ne veut pas présenter un argument plus convaincant contre Trump, elle aussi se retrouvera rapidement sans espoir réaliste de dépasser le favori, dont l’avance est grande. dans les sondages nationaux auprès des électeurs républicains continue de croître. C'est une chose commune à l'hiver dans l'Iowa et le New Hampshire : il fait nuit tôt.



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