Inside Joe Biden’s five-hour face-off with special counsel Robert Hur


Le président Biden venait de s'entretenir avec le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu le matin du 8 octobre, s'interrogeant sur la manière de sauver les otages pris par le Hamas lors de son attaque sanglante de la veille, promettant l'aide américaine et évaluant une situation instable qui menaçait de dégénérer. contrôle au Moyen-Orient.

Peu de temps après avoir raccroché, l'avocat personnel du président, Bob Bauer, et l'avocat de la Maison Blanche, Ed Siskel, sont arrivés à la Maison Blanche. Le groupe a descendu un escalier jusqu'à la salle des cartes, où Biden devait être interrogé par l'avocat spécial Robert K. Hur, qui enquêtait depuis neuf mois sur la gestion des documents classifiés par Biden.

Ces cinq heures et dix minutes d’entretiens, réparties sur deux jours, se révéleront capitales. Mais à l'époque, peu prévoyait comment ils exploseraient quatre mois plus tard – non pas à cause de leur contenu, mais parce que Hur se moquerait à plusieurs reprises de la mémoire de Biden pendant leur temps ensemble. Dans un rapport très attendu publié cette semaine, Hur a refusé de poursuivre Biden pour sa manipulation de documents classifiés, mais a mis en doute sa mémoire, menaçant de bouleverser la quête de réélection de Biden en s'attardant peut-être sur sa plus grande responsabilité politique.

La description par Hur du comportement de Biden comme étant celui d'un « homme âgé, bien intentionné et avec une mauvaise mémoire » rendrait furieux les collaborateurs de Biden, qui y voyaient une situation tout à fait en contradiction avec ce qui s'est passé lorsque le président s'est assis pour un interrogatoire volontaire, selon deux personnes. familier avec le dossier qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour raconter des discussions internes. Hur a cité les problèmes de mémoire apparents du président pour conclure qu'il aurait du mal à convaincre un jury que Biden avait délibérément mal géré des documents classifiés.

De l'avis de l'équipe de Biden, les entretiens se sont déroulés de manière routinière, voire sèche, lorsque les procureurs ont demandé à Biden où il avait acheté un classeur particulier et comment certaines boîtes étaient emballées.

Biden lui-même se concentrait à l’époque sur des questions plus immédiates et bouleversantes pour le monde, venant de passer une série d’appels téléphoniques aux alliés des États-Unis qui allaient affecter la situation agitée au Moyen-Orient.

Biden et ses avocats ont même discuté du report de l’entretien, mais ils ont finalement décidé de ne pas le faire. Ils avaient déjà bloqué deux jours sur le programme du président et, comme l'enquête s'éternisait déjà bien plus longtemps que prévu, ils étaient impatients de la laisser derrière eux. Ils n’ont jamais envisagé de résister à la demande d’entretien de Hur, estimant que Biden n’avait pas grand-chose à cacher et gagnerait à être transparent, selon les membres de son équipe juridique.

Hur dresse un portrait cinglant de la mémoire de Biden

À l’intérieur de la Maison Blanche, des ouvriers avaient transformé un espace au premier étage en un lieu sécurisé où des informations classifiées pouvaient être discutées. De longues tables ont été installées dans la salle des cartes, qui tire son nom de l'utilisation de l'espace par le président Franklin D. Roosevelt pour consulter des cartes et suivre la progression de la Seconde Guerre mondiale. C'est également la salle où, en 1998, le président Bill Clinton a témoigné devant l'avocat indépendant Kenneth W. Starr au sujet de son rôle dans le scandale Monica Lewinsky.

Biden et Hur étaient assis l’un en face de l’autre, chacun avec environ quatre assistants. Des bouteilles d'eau étaient posées sur la table. Biden était flanqué de Bauer à sa droite et de Siskel à sa gauche. Hur, qui poserait les questions, était accompagné de son adjoint Marc Krickbaum, ancien procureur américain pour le district sud de l'Iowa, et de plusieurs agents du FBI.

La session a commencé à peu près à l’heure, une rareté pour Biden, toujours en retard. Hur s'est présenté, a noté la présence d'un magnétophone qui enregistrerait la séance, a répertorié toutes les personnes présentes dans la pièce et a commencé à interroger le président d'un ton neutre.

Les sujets étaient simples, selon les gens familier avec le sujet et le rapport ultérieur de Hur, retraçant les mouvements vieux de plusieurs années de boîtes pleines de documents, y compris celles qui ont été emballées alors que Biden terminait son mandat de vice-président. Hur a demandé comment les documents étaient emballés et expédiés, et par qui. On a demandé à Biden quand il avait acheté des classeurs spécifiques et ce qu'il y stockait.

Il y a eu quelques moments où l’un ou l’autre côté a lancé une modeste plaisanterie, avec une ambiance plus conversationnelle que conflictuelle. Mais le sujet et le ton étaient pour la plupart secs et factuels, selon les gens.

Dans certains cas, Hur ou ses assistants demandaient à Biden de confirmer que l'écriture manuscrite sur certains documents était la sienne – y compris sur un dossier contenant « Afghanastan », une faute d'orthographe qui, selon les procureurs, apparaissait à plusieurs reprises dans les écrits de Biden datant des années 1980. .

L'équipe présidentielle avait passé beaucoup de temps à préparer Biden à discuter de son rôle dans le traitement des documents, ainsi que de son point de vue sur l'opportunité de conserver des fiches sur lesquelles il avait noté des informations classifiées, en supposant que c'était ce qui intéressait Hur. que la capacité du président à se rappeler des dates ou d'autres détails figurerait dans l'interrogatoire, et encore moins constituerait un élément aussi dévastateur du rapport de Hur.

« Bon Dieu, cela remonte à loin », a déclaré Biden à un moment donné, en examinant un dossier qui disait « Pete Rouse », un membre du Sénat de longue date qui fut plus tard un assistant du président Barack Obama.

Biden a parfois déclaré à Hur qu’il avait une connaissance limitée de la manière dont les documents avaient abouti là où ils étaient arrivés. On lui a demandé à un moment donné comment un classeur étiqueté « Beau Iowa » s'était retrouvé dans une boîte usagée de son garage qui contenait également des documents gouvernementaux sensibles. Beau Biden, le fils du président, est décédé d'un cancer du cerveau en 2015.

“Quelqu'un a dû, en emballant tout ça, juste ramasser tout ça et le mettre dans une boîte, parce que je ne l'ai pas fait”, a-t-il déclaré, selon le rapport de Hur.

Hur a raconté plus tard que Biden ne pouvait pas se rappeler exactement en quelle année son mandat de vice-président avait commencé ou terminé, citant comme preuve que sa mémoire était « considérablement limitée ». Les alliés du président rejettent avec force cette qualification.

Biden répond avec colère au rapport du conseiller spécial

À un moment donné, la discussion s'est tournée vers l'année de la mort de Beau ; Hur a rapporté plus tard que Biden ne pouvait pas se souvenir de l’année avec précision. Biden a nié avec colère ne pas savoir quand son fils est décédé, ajoutant que ce n'était pas l'affaire de Hur de poser une telle question en premier lieu.

On ne sait pas exactement comment Beau Biden est apparu au cours de l'entretien, mais certains documents classifiés ont été trouvés mêlés à des photos de Beau et à des notes de condoléances reçues après sa mort. Les enquêteurs ont également examiné les cahiers de Biden, dont certains contenaient « des entrées sur des sujets purement personnels, tels que la maladie et la mort de son fils Beau », ont-ils rapporté plus tard. Beau est également venu alors qu'ils lui posaient des questions sur ses activités post-vice-présidentielles, qui comprenaient le Cancer Moonshot.

En outre, les enquêteurs ont exploré l'utilisation de documents classifiés pour le livre de Biden «Promise Me, Dad», qui couvrait les conséquences de la mort de Beau, bien qu'ils aient conclu qu'aucun document secret n'avait été publié.

Après plusieurs heures d'interrogatoire le 8 octobre, les deux parties se sont arrêtées et ont terminé la journée. Plus tard dans l'après-midi, un groupe live a pu être entendu à l'extérieur de la Maison Blanche alors que la présidente et la première dame Jill Biden organisaient un barbecue pour le personnel de la résidence exécutive et leurs familles.

Les inquiétudes des démocrates grandissent face aux allégations concernant les trous de mémoire de Biden

Le lendemain était Columbus Day, un lundi et un jour férié fédéral. Dans la matinée, Biden a rencontré ses principaux conseillers à la sécurité nationale pour continuer à discuter de la situation en Israël. Ils étaient particulièrement préoccupés par le fait que l’Iran et ses mandataires profitaient de la situation instable et de la possibilité que le conflit puisse s’étendre et engloutir l’ensemble du Moyen-Orient.

Un haut responsable de l’administration impliqué dans la réponse israélienne, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter de discussions privées, a déclaré qu’il n’avait aucune idée que Biden avait également participé aux entretiens avec le conseiller spécial au milieu de la crise internationale.

Biden prévoyait cet après-midi de parler avec des alliés proches des États-Unis, dans l’espoir de partager des informations et de parvenir à une position et une stratégie communes. Mais d’abord, vers midi, il était temps de poursuivre la rencontre avec le procureur spécial et son équipe. Les deux parties se sont de nouveau rendues dans la salle des cartes, où la configuration était la même que la veille.

L’une des pistes d’enquête de cet après-midi concernait une note que Biden avait envoyée à Obama en 2009 à propos de l’Afghanistan – un document que Biden avait pris à la Maison Blanche et retrouvé plus tard dans son garage, posé dans une boîte en carton endommagée près d’une cage pour chien, un , lampe avec ruban adhésif et bois de chauffage synthétique. Biden avait une copie de la note, a déclaré plus tard le conseiller spécial, parce qu'il la considérait comme un élément de preuve clé montrant qu'il avait raison de plaider au sein de l'administration Obama en faveur d'un retrait des troupes en Afghanistan, une recommandation qu'Obama a néanmoins rejetée.

Biden a déclaré à Hur qu'il était resté éveillé tard à Thanksgiving, écrivant à la main le seul mémo qu'il ait jamais envoyé uniquement à Obama et à personne d'autre dans le gouvernement, selon le rapport de Hur.

«J'essayais de faire changer d'avis le président et je voulais lui faire savoir que j'étais prêt à m'exprimer… et à vraiment, très franchement, lui sauver la mise», a déclaré Biden au procureur spécial lors de l'entretien du 9 octobre.

Il a d'abord dit à Hur qu'il ne savait pas qu'il avait conservé le mémo après la fin de sa vice-présidence en janvier 2017. Lorsqu'on lui a posé une question complémentaire, il a répondu : « Je suppose que je voulais le conserver pour le bien de la postérité. Je veux dire, c’était ma position sur l’Afghanistan. Et cela a été discuté plus tard…. Il a été discuté au sein de l’establishment de la politique étrangère que je le recommandais.

À la sortie de l’entretien, Biden et son équipe ont estimé que les séances s’étaient pour l’essentiel déroulées comme prévu. Il ne leur est jamais venu à l’esprit que le rapport final de Hur fournirait des descriptions cinglantes des prétendus trous de mémoire de Biden, rendant ses conclusions politiquement explosives même s’il concluait qu’aucune accusation n’était justifiée contre Biden pour mauvaise gestion de documents classifiés.

Le choc des avocats de Biden est évident dans une lettre qu'ils ont écrite en réponse au rapport.

« Dès le début de l'entretien, vous avez reconnu que les questions que vous aviez l'intention de poser “se rapportaient à des événements survenus il y a des années”, mais vous avez néanmoins exprimé votre espoir que le président “proposerait” [his] meilleurs efforts et essayez vraiment d'obtenir [his] meilleur souvenir en réponse aux questions que nous posons », ont écrit les avocats de Biden. «Il n'est pas juste d'admettre que le président soit interrogé sur des événements survenus il y a des années, qu'il le presse de donner ses 'meilleurs' souvenirs, puis qu'il lui reproche sa mémoire limitée.»

Mais tout cela était dans le futur. Pour le moment, les avocats de Biden estiment que l'entretien s'est déroulé aussi bien que prévu.

Et Biden avait des problèmes plus urgents.

Immédiatement après la fin de l’entretien, il s’est rendu au Bureau Ovale pour rencontrer son équipe de sécurité nationale et appeler ses homologues européens. Il a également appelé le sénateur Cory Booker (DN.J.) qui était en Israël, pour le surveiller et voir si la Maison Blanche pouvait lui fournir quelque chose.

Cette nuit-là, la Maison Blanche a été illuminée en bleu et blanc, les couleurs du drapeau israélien, pour exprimer sa solidarité avec un allié qui venait de perdre plus de 1 000 citoyens dans une attaque terroriste et était sur le point de lancer une guerre longue et meurtrière. Biden, selon un proche, s'était retiré à la résidence ce soir-là pour travailler sur un discours qu'il prononcerait le lendemain.

Yasmeen Abutaleb, Perry Stein et Tyler Pager ont contribué à ce rapport.



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