Villa Mokbel: New hope for Beirut’s forgotten architectural gem | Features


Beyrouth, Liban – Avec ses grands palais et demeures de l'époque ottomane, la rue historique Sursock de Beyrouth, au cœur du quartier d'Achrafieh – parsemée de poches de verdure, de rues sinueuses et de petits restaurants – attire les amateurs d'architecture et de patrimoine.

La plupart des gens connaissent les superbes vitraux du musée Sursock et les magnifiques plafonds en stuc du palais Sursock, des bâtiments qui se font face. Il s'agissait des demeures de la famille aristocratique Sursock, de riches marchands ayant des liens politiques avec l'Empire ottoman, qui faisaient partie des sept familles fondatrices de Beyrouth.

Cependant, un joyau historique moins connu se trouve dans la même rue.

Nichée derrière des portes en fer couvertes de plantes rampantes, la Villa Mokbel bleu ardoise, une ancienne propriété Sursock datant de 1870, a rarement été vue par le public – bien qu'une photo convaincante de la villa détruite prise après l'explosion du port de 2020, avec une peinture murale regardant à travers un mur effondré rehaussait considérablement son profil.

L'extérieur de la Villa Mokbel [Maghie Ghali/Al Jazeera]

L'explosion, déclenchée lorsque 2 750 tonnes de nitrate d'ammonium mal stocké ont pris feu, a tué 218 personnes, en a blessé 7 000 et a laissé environ 300 000 personnes sans abri. L'explosion était la troisième plus importante de l'histoire après les bombardements atomiques d'Hiroshima et de Nagasaki, et elle a ravagé de plein fouet la Villa Mokbel.

« Les propriétés Sursock étaient les premières belles et grandes villas de Beyrouth, dans la banlieue », a déclaré à Al Jazeera le propriétaire de la villa, Georgie Mokbel, qui a hérité de la propriété de son père. “Ils ont fait venir des architectes italiens qui ont travaillé avec des artisans libanais pour créer ce style vénitien-florentin unique, avec un peu d'influences ottomanes.”

Les architectes des maisons libanaises construites ou rénovées à Gemmayzeh et Pasture, en bas de la colline par rapport au quartier plus riche d'Achrafieh, ont commencé à copier ce style à une plus petite échelle, ajoute Mokbel, mais toujours avec des fenêtres à triple arcade et des tuiles rouges. « Avant cette période, aucune tuile n’était utilisée au Liban. Aujourd’hui, ce mélange d’architecture ottomane, libanaise et italienne est considéré comme la maison typique.

Toujours grandiose après toutes ces années

La villa connue sous le nom de Villa Mokbel appartenait d'abord à Alexandre Sursock. Dans les années 1930, la branche de la famille d'Alexandre quitte le Liban pour se marier avec des membres de la royauté italienne et la villa est mise en vente.

Acheté par plusieurs familles, le somptueux manoir de 2 000 mètres carrés (21 527 pieds carrés) a été, à un moment donné (Mokbel ne sait pas quand), divisé en appartements plus petits. Le grand-père de Mokbel, Gebran Mokbel, ouvrier du bâtiment devenu homme d'affaires immobilier, était l'un de ces investisseurs. Il a acheté des parts dans la villa, considérant ses somptueuses salles comme un investissement attrayant.

Le liwan central de la villa [Maghie Ghali/Al Jazeera]

Répartie sur trois étages époustouflants, la villa possède des portes ornées, des arches triples et de vastes escaliers en marbre, avec des détails de feuilles d'or sur les plafonds complexes et une coupole en verre ovale dorée au-dessus de la cage d'escalier. Le plafond imposant et les grandes fenêtres baignent de lumière les grandes salles principales, leur donnant une atmosphère aérée. Et bien que le manoir ait désespérément besoin de réparations – les plafonds ont besoin d’être restaurés et les balcons et les murs doivent être reconstruits – il conserve toujours la grandeur et la beauté de ses jours de gloire.

Georgie Mokbel aime particulièrement les détails exquis des plafonds en stuc et des décorations en corniche de nombreuses pièces, qui contiennent des symboles et des scènes qui rappellent leurs fonctions d'origine. Des représentations classiques de fruits, de pailles de blé et de cornes d'abondance ornent la salle à manger, tandis que les salles de divertissement disposent d'instruments de musique dorés.

Du stuc doré détaillé orne chaque plafond de la villa [Maghie Ghali/Al Jazeera]

Au fil des années, la villa a accueilli de grandes fêtes ; Le statut bourgeois et les affiliations politiques des Sursocks signifiaient qu'ils accueillaient souvent des dignitaires étrangers, des membres de la royauté et de la haute société libanaise. Il a ensuite servi de décor pour le film de 1969 du réalisateur italien Nino Zanchin, Rendez-vous à Beyrouth, et a fonctionné comme une école. Mais maintenant, il est vide.

Les cicatrices de la guerre civile

La villa porte également les cicatrices de la guerre civile de Beyrouth de 1975 à 1990 – une lutte sanglante entre milices sectaires qui a fait environ 150 000 morts – ainsi que d'autres conflits. Plus particulièrement, le manoir a été détruit lors de l’explosion du port du 4 août 2020 ; ses murs de pierre se sont effondrés et ses plafonds ornés se sont effondrés.

Beaucoup auraient eu leur premier aperçu de la villa après que la photo du photographe Dia Mrad, publiée dans le magazine Vanity Fair, ait capturé une fresque murale du célèbre poète et écrivain libanais Khalil Gibran, visible à travers les murs effondrés. Le regard solennel et triste de Gibran, tourné vers l'extérieur, capturait la dévastation ressentie par beaucoup, comme s'il pleurait lui aussi l'état de Beyrouth.

Les pièces situées à l'arrière de la maison, face au port, ont subi les plus gros dégâts lors de l'explosion de 2020. [Maghie Ghali/Al Jazeera]

L'histoire des utilisations de la villa au-delà d'une résidence seigneuriale remonte à la Seconde Guerre mondiale. L'État libanais avait alors demandé aux propriétaires l'autorisation de stocker des céréales dans le sous-sol de la villa, « parce qu'ils avaient peur de la famine, comme il y en avait eu pendant la Première Guerre mondiale », explique Mokbel.

Entre 1915 et 1918, la Grande Famine du Mont-Liban entraîne la mort de 200 000 personnes. Les forces alliées bloquaient la Méditerranée orientale pour affaiblir l’économie et l’effort de guerre ottomans, qui s’étaient rangés du côté de l’Allemagne et de l’Autriche-Hongrie. Aggravée par le commandant de la Quatrième Armée de l'Empire ottoman, Jamal Pacha, interdisant les récoltes de la Syrie voisine en réponse au blocus allié, et par une épidémie de criquets, la famine est devenue l'un des moments les plus sombres du Liban.

Lorsque l’Empire ottoman s’est effondré peu après la Première Guerre mondiale, le Liban est passé sous mandat français en 1923, avant d’obtenir son indépendance en 1943, au milieu de la Seconde Guerre mondiale. Le gouvernement nouvellement formé souhaitait éviter une répétition des événements passés et essayait de prendre des précautions contre la famine en cas de mise en place de blocus. En 1945, le Liban rejoint l’effort de guerre allié contre l’Allemagne et le Japon.

L’accord pour stocker les céréales dans la villa était justement prévu à cette époque et dans ce but : la maison était vide car de nombreux propriétaires avaient réduit leurs pertes et vendu leurs actions. Cependant, le gouvernement a finalement transformé la villa en école pour les moins de 18 ans au début des années 1950 et n'a quitté le bâtiment qu'en 2000, après que la famille de Mokbel les ait « forcés à quitter la maison devant le tribunal », explique-t-il.

À ce moment-là, les oncles et le père de Mokbel avaient racheté le reste des familles dans le but de rénover le manoir. Les bâtiments patrimoniaux gagnaient en popularité en raison de leur charme nostalgique et la famille souhaitait préserver ce merveilleux exemple de l'histoire du Liban. « Nous l'avons rebaptisée Villa Mokbel », précise-t-il.

Mais le bâtiment, qui a souffert de six décennies d'entretien minimal de la part du gouvernement, était dans un « état terrible », dit-il. La famille Mokbel a effectué quelques réparations superficielles pour rendre l'espace à nouveau fonctionnel et utilisable – colmatage des trous dus à la guerre, ajout d'une nouvelle couche de plâtre et de peinture – mais une restauration complète et historique était loin d'être achevée.

Un tas d'éléments décoratifs en stuc tombés lors de l'explosion, en attente de restauration [Maghie Ghali/Al Jazeera]

La villa Mokbel a ensuite été louée pendant quelques années à la plus ancienne école de commerce du Liban, l'université Pigier. Ayant besoin de fonds pour la réparer, la famille a choisi de transformer la villa en entreprise, permettant ainsi à une partie du loyer d'être réinvestie dans les coûts de réparation. Cependant, la guerre de 2006 avec Israël a mis fin aux projets de location et de restauration, car la villa a de nouveau subi des dommages et l'école a cherché une nouvelle maison dans la région de Hamra.

En 2008, l'entreprise de communication MC Saatchi découvre la villa et en tombe amoureuse, proposant de la restaurer entièrement pour un loyer réduit. En trois ans, le manoir a retrouvé son ancienne gloire et l’entreprise est restée locataire jusqu’à ce que l’explosion du port de 2020 l’oblige à partir.

“Une icône de l'âge d'or de Beyrouth”

Trois ans après l'explosion, la Villa Mokbel a une fois de plus grand besoin de réparations. Il n'a pas pu bénéficier d'une aide, contrairement à certains autres bâtiments endommagés de Beyrouth, car il s'agit d'une « propriété privée », explique Mokbel, ajoutant qu'ils ont « eu un peu d'aide » d'une ONG locale, Beirut Heritage Initiative.

Pendant ce temps, Mokbel a ouvert les portes de la villa aux visiteurs, dans l'espoir de susciter l'intérêt d'une entreprise disposée à la rénover pour l'utiliser comme hôtel de charme, restaurant ou lieu pour des fêtes et autres événements. « La restauration d'un tel lieu représente un coût important », dit-il – un coût qui nécessite beaucoup de matériaux et de techniques spécialisées nécessaires à la restauration d'un bâtiment patrimonial.

En mars 2024, We Design Beirut, un nouveau salon du design pour l'artisanat et les talents locaux, utilisera la villa – « une icône de l'âge d'or de Beyrouth » – comme décor pour l'une de ses principales vitrines, mettant en vedette des designers locaux et internationaux sous le thème de conservation. L'une des pièces, une tapisserie complexe qui imite les fenêtres à triple arcade et le balcon orné de la villa, sera suspendue à la place des murs et des fenêtres manquants.

Dans sa célébration du patrimoine, de l'artisanat et de l'architecture libanais, l'exposition peut également contribuer à sensibiliser le public au sort de la Villa Mokbel.

“Nous avons choisi cette belle villa pour l'exposition afin de leur donner une certaine visibilité, car ils n'ont pas pu obtenir de soutien des ONG”, a déclaré à Al Jazeera Mariana Wehbe, co-fondatrice de We Design Beirut. “La villa sera présentée comme un espace de vie et pourra raconter son histoire autant que les pièces de design exposées”, ajoute-t-elle. “Beaucoup de gens ne connaissaient même pas l'existence de cet endroit, c'est donc merveilleux de permettre aux gens de le voir réellement et qui sait ce qui pourrait en résulter.”

L'escalier intérieur de la villa [Maghie Ghali/Al Jazeera]

Jusqu’à ce que quelqu’un envisage un avenir plus permanent pour la Villa Mokbel, celle-ci reste dans les limbes. La famille répare autant qu'elle peut, tout en cherchant de l'aide auprès de nouvelles sources. Mokbel reste optimiste et pense que quelqu'un appréciera l'importance architecturale et historique de ce manoir historique et voudra l'aider.

Beyrouth regorge de bâtiments patrimoniaux abandonnés sur le point de s’effondrer. Après la guerre civile, les propriétaires n’avaient pas les fonds nécessaires pour restaurer ces lieux et ils furent laissés à l’abandon. Dans les années 1990, beaucoup ont été démolis pour vendre les terrains à des promoteurs immobiliers – une option moins coûteuse que la restauration.

La lutte pour préserver des palais comme la Villa Mokbel d’un tel sort a été la mission générationnelle de la famille.

« Mon grand-père et mon père ont toujours rêvé de vivre dans cet espace, mais ils ne l'ont jamais fait », explique Mokbel. « Mais je pense quand même qu'il est important de garder cette maison en vie de toutes les manières possibles. C'est un honneur de protéger et de préserver ce morceau de patrimoine. En famille, nous pensons que les maisons anciennes ont une histoire et une identité, un charme certain, qui ont une grande valeur.

« La mentalité des gens change également à l'égard des vieilles maisons : ils s'y intéressent davantage aujourd'hui qu'il y a 20 ou 30 ans et ils en voient la valeur. Il faudrait aussi que la personne qui le prend en soit amoureuse.

La coupole endommagée dans la cage d'escalier [Maghie Ghali/Al Jazeera]



Source link

Scroll to Top